Comarca Noroeste

La conjunción de la árida meseta con la boscosa zona cordillerana le da a esta región un peculiar atractivo. Pintorescas villas y grandes espejos de agua son guardianes silencioso s de la Comarca Noroeste , atesorando con orgullo un pasado geológico y arqueológico que se muestra en cada rincón como un museo a cielo abierto.
Está atravesada en toda su extensión por la mítica Ruta Nacional N° 40, que la parte al medio dejando a un costado la inhóspita estepa, con todo su misterio y riqueza arqueológica, y al otro lado frondosos bosques y enormes lagos, bajo el cobijo de los imponentes montes cordilleranos. El paisaje se completa con pequeñas villas y estancias de renombre, que ofrecen al turista una infraestructura tan sencilla como hospitalaria.
Así se presenta la Comarca Noroeste , con una variedad de opciones para el turista tan completa, que resulta llamativo saber que, hoy por hoy , es la región de la provincia que menos visitantes recibe al año. Por esta razón, es bueno destacar que aquellos que lleguen a Santa Cruz y recorran su Noroeste podrán ver, entre otras tantas cosas, el lago más grande de la República Argentina (el Buenos Aires), el pico más alto de la provincia (el monte San Lorenzo), un Parque Nacional único por las características de sus ecosistemas y la particularidad de su fauna (el Parque Nacional Perito Moreno) y una conjunción de pinturas rupestres de inmenso valor cultural y arqueológico (la Cueva de las Manos).
En conjunto, la Comarca Noroeste es un recorrido ideal para ver, descansar, disfrutar y aprender.

Geología, relieve, clima, flora y fauna


Como lo indica su nombre la comarca está ubicada en el extremo Noroeste de la provincia de Santa Cruz. Limita al Norte con la provincia de Chubut, al Sur con la Comarca Austral , al Este por la Comarca Costera y al Oeste con la República de Chile. Esta comarca ocupa toda la extensión de los departamentos provinciales de Lago Buenos Aires y Río Chico, donde se ubican cuatro pintorescos núcleos urbanos: Perito Moreno, Los Antiguos, Hipólito Yrigoyen y Gobernador Gregores.
La Comarca Noroeste comprende, por sectores, cuatro de las 20 unidades geológicas que se pueden hallar en el país: Nesocratón del Deseado, Cordillera Patagónica Austral, Patagonia Austral extraandina, y Chubut extraandino.
Asimismo su relieve reúne en escasos kilómetros dos de las formaciones típicas de la provincia. En su extremo Este, la comarca tiene el relieve y las características climáticas de la meseta patagónica. El clima en esta región es semiárido y ventoso. Abundan las mesetas con formas tabulares atravesadas por valles fluvioglaciales y algunos cañadones con valles fluviales. La vegetación predominante en esta zona de la Comarca es la estepa, donde se pueden encontrar tres tipos de ecosistemas: el pastizal subandino (ubicado entre los 300 y 500 msnm, suelos de textura gruesa, precipitaciones anuales entre 200 y 300 mm ., vegetación predominante: graminosas, arbustivas y algunas herbáceas); la estepa noroccidental (ubicado entre 500 y 800 msnm, mesetas volcánicas y serranías, precipitaciones anuales entre 150 y 300 mm ., vegetación predominante: gramíneas y arbustos) y la estepa de la meseta central (meseta sedimentaria, volcánicas, serranías y valles, clima árido con precipitaciones ocasionales de hasta 250 mm ., vegetación predominante: estepa subarbustiva).
La fauna autóctona de la estepa se caracteriza por la gran cantidad de reptiles que la habitan que, al ser pequeños, con piel seca y escamas, poseen condiciones favorables para vivir en ambientes áridos. Entre los reptiles se destaca la lagartija austral, el matuasto, un lagarto de cabeza grande que suele verse de noche y la yarará ñata, la serpiente venenosa más austral del mundo. Las aves son, quizás, lo más destacado de la fauna de la región. En total suman más de 110 especies las que habitan en la estepa, entre las que se encuentran macaes , patos, flamencos, gallaretas, choiques, martinetas, cauquenes, lechuzas de las vizcacheras, águilas mora, caranchos y gavilanes. Finalmente, la cantidad de mamíferos en esta zona es relativamente baja en comparación con otras regiones de Sudamérica. Predominan los de tamaño pequeño: roedores, zorrinos, hurones y armadillos. Entre los más grandes se destacan el piche patagónico, el tucu tucu , el peludo, la mara, el zorro colorado y gris, el puma y el guanaco.
En la región oeste de la Comarca sobresale el ambiente cordillerano, que se extiende en las regiones que están por encima de los 900 metros sobre el nivel del mar. Estas áreas se caracterizan por su relieve montañoso, clima frío y húmedo, abundancia de agua y una vegetación en la que predominan los bosques caducifolios, mallines y estepa herbácea, conocido como el bosque andino patagónico. En estos bosques se alternan lengas y ñires con pastizales de altura. Las condiciones de humedad, intensidad lumínica, aporte de nutrientes y disponibilidad de espacio y refugio, se traduce en una mayor complejidad y diversidad de fauna que en la estepa. Entre las especies de aves más notables se encuentra el rayadito, picolezna patagónico, picaflor rubí, fíofío silbador, comesebo patagónico, zorzales patagónicos, tordos patagónicos, churrín andino, carpintero patagónico, caburé, águilas moras, cóndor. Entre los mamíferos se destacan el huemul, los guanacos, el puma, el zorro colorado, el zorro gris y el zorrino patagónico.
Las cuencas lacustres asociadas al bosque andino patagónico, se caracterizan por sus aguas cristalinas. Estos inmensos espejos de agua son utilizados por la fauna silvestre (aves acuáticas en general) como sitios de asentamiento o descanso. Aquí se podrá encontrar especies como pato de los torrentes, cauquenes comunes, cauquén real y ostreros australes. Finalmente, en estos espejos de agua y sus afluentes, la fauna ictícola es notable, donde se destacan especies como el salmón encerrado, la trucha arco iris, la trucha marrón y la trucha de arroyo.

Antiguos pobladores y primeros exploradores


Toda la región patagónica fue habitada hace más de 12.000 años por pre-tehuelches, pueblos nómades, cazadores y recolectores que recorrían las tierras del sur del país. Diversos estudios aseguran que el territorio que hoy ocupa la provincia de Santa Cruz fue habitado en los primeros años por un grupo denominado Aonikenk o “Gente del Sur”.
Particularmente la zona de la Comarca Noroeste era habitada por los Metcharmue. Aunque es muy poco lo que se sabe de ellos, se conoce que habitaron la zona del lago Buenos Aires y sus alrededores y que su nombre deriva del hecho de que masticaban la resina del molle (Metchar), un árbol muy común en la zona, utilizado comúnmente como fuente de leña. El elemento que producían al masticar la resina era utilizado para fijar la piedra y la madera.
Si bien la llegada del hombre blanco al extremo Sur del continente se produjo en las primeras décadas de siglo XIV, con el paso de Magallanes y la llegada de Simón de Alcazaba (quien descubre el Río Gallegos), hubo que esperar muchos años hasta que los blancos se internaran en tierra de indios hasta la zona de la Comarca Noroeste. Según los archivos, fue en 1746 cuando una expedición al mando de Joaquín Olivares y Centeno llega a Santa Cruz. Entre los miembros de la tripulación estaban los curas jesuitas José Cardiel, José Quiroga y Matías Strobl o Strobel, quienes se internan en la región con el objetivo de misionar entre los indios. En su periplo recorrieron parte de la Comarca, en lo que fue, quizás, la primera participación de los salesianos en la Patagonia (hoy el nombre de estos curas se recuerda en tres hermosos lagos ubicados en las cercanías de Gobernador Gregores)
Años más tarde, reconocidos expedicionarios como Musters, Viedma, Moyano y Moreno recorrieron buena parte de la zona cordillerana. Ellos se encargaron de asentar en sus crónicas de viaje que en su mayoría el pueblo tehuelche era gente de paz. No obstante ello, la colonización y el avance de los blancos en el territorio austral, sobre el final del siglo XIX y principios del XX, significó la lenta pero incesante degradación y exterminio del indígena, hasta llegar a su virtual desaparición.
Afortunadamente, en la Comarca Noroeste , los indígenas dejaron una huella indeleble asentada en el corazón de la tierra. La muestra más conocida de su presencia en la región está ubicada en el cañadón del río Pinturas, en la mundialmente conocida Cueva de las Manos. Otros vestigios arqueológicos –menos famosos pero igual de importantes- se pueden encontrar en el Alero Charcamanta, en Piedra de Indio (muy cerca de los lagos Posadas y Pueyrredón), o en zonas cercanas a Los Antiguos, sobre el lago Buenos Aires.
Por su parte, en cada uno de los núcleos urbanos y estancias de la Comarca, se pueden encontrar muestras y vestigios de la vida de los primeros colonos. Lo que permite dar una pauta de lo difícil que fue la vida en tiempos de la génesis del poblamiento blanco en la zona.

Introducción a los principales atractivos


A lo largo de toda la Comarca Noroeste , el turista podrá encontrar una variedad de opciones de sumo interés, que le permitirán estar en pleno contacto con la naturaleza conociendo a fondo la riqueza arqueológica y geológica de la región.
Un recorrido de Norte a Sur por la Comarca comienza en el inmenso azul del lago Buenos Aires, el segundo espejo de agua de Sudamérica y el más grande del país. En la vera Sur del lago, se encuentran dos pequeñas ciudades que conservan el típico aire patagónico. Los Antiguos se ubica pegada a la frontera con la República de Chile. Además de ser un hermoso remanso al pie de la cordillera, es conocida por ser un importante polo de producción de fruta fina (cerezas, frambuesas, frutillas, grosellas, etc.) en la provincia. Por su parte, Perito Moreno está pocos kilómetros al Este del lago Buenos Aires, en el cruce de las rutas N°40 y 43. Es conocida como la “Capital Arqueológica de Santa Cruz”, ya que está emplazada muy cerca de la Cueva de las Manos y del Alero de Charcamata, dos de los más importantes vestigios del pasado aborigen en la región.
Más al Sur se encuentra la pequeña villa de Hipólito Yrigoyen, situada al pie de la cordillera, sobre el valle que forma la cuenca del río Blanco y los lagos Pueyrredón y Posadas. El contraste en el color de los dos lagos y la vista privilegiada que se tiene del Monte San Lorenzo, el pico más alto de la provincia ( 3706 metros ), hacen de este poblado un lugar ideal para el descanso.
Otro de los atractivos de interés de la Comarca es el Parque Nacional Perito Moreno. Localizado a 220 kilómetros al Oeste de Gobernador Gregores, este parque es el único de la Patagonia que protege la estepa. Es un lugar ideal para observar la fauna autóctona y también tiene una de las condoreras más grandes y accesibles de la región, en el cerro León.
Finalmente, en el extremo sudeste de la Comarca se ubica Gobernador Gregores, un fértil oasis conocido como la “Capital de la Estepa Patagónica ”. El núcleo urbano se encuentra en el valle del río Chico, rodeado de montañas de baja altura y mesetas, donde predominan suelos de escasa vegetación. Es una parada obligatoria en el centro de la provincia y un sitio ideal para la pesca deportiva, en los lagos Cardiel y Strobel, que se encuentran muy cerca de la ciudad.
Gracias a una variedad de opciones de calidad e interés, visitar esta Comarca depara sorpresas a cada paso. Cada rincón de la región se abre ante el visitante como un gran libro de aventuras, con una historia nueva para descubrir a medida que van pasando sus hojas.

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